At a time when electricity prices are rising quickly and power supplies are becoming less reliable, why is there so little investment in alternative power generation despite Costa Rica’s abundant availability of renewable resources? How can we reconcile this country’s popular image and earnest desire to be ‘green’ with its government’s policies which are uniformly unfriendly towards small-scale renewable energy production?

Starting at the highest levels of government, there currently exists a near total disconnect between the national ambition to conserve the natural environment, and the outdated laws and regulations currently governing the power industry and renewable energy in particular.

A vivid example of this is the fact that although President Oscar Arias has committed Costa Rica to becoming the first country in the world to achieve carbon neutrality, the state-run monopoly ICE (Costa Rican Institute of Electricity) is planning to increase the proportion of power generated by fossil fuels from 13% to over 38%. Thus, at a time of record high oil prices and when most countries are trying to reduce their dependency upon fossil fuels and limit their greenhouse emissions, Costa Rica is moving in the opposite direction; whilst the president is calling for carbon neutrality by 2021, ICE plans are calling for a 300% increase in oil-fired plant capacity by 2025. Talk about a paradox!

Our growing population, changing lifestyles and national economy all demand ever increasing amounts of power, and the year-on-year increase in our national average peak demand has been an impressive 5 – 6%. However, the increase in the booming province of Guanacaste has been in the order of a staggering 22%.

Over the last seven years, and to meet the country’s expected tripling of electrical demand between 2006 and 2025, ICE has been playing ‘catch-up’ by spending our tax money on oil-fired generation. The advantage of oil-fired generation compared to, a new hydroelectric plant, is that it is faster and easier to install and make operational the oil fired plant. However, the disadvantages are numerous. Escalating oil prices, pollution, greenhouse gases, and the fact that we send our nation’s wealth overseas instead of keeping monetary reserves working at home should prompt us to adopt more enlightened energy policies.

Despite these issues, the government is presently talking seriously about exploring for oil both onshore and offshore with new Chinese partners (who incidentally, don’t exactly have a proven track record when it comes to producing oil in an environmentally responsible manner), revealing that decision-making on Costa Rican national energy policy appears to be based upon near-term economic and political considerations instead of long-term principles of conservation.

We are not the only country to face these challenges, but we may be the only country to face these challenges while possessing such tremendous renewable resources. Our agricultural sectors, especially those growers of biomass such as sugar cane, and farmers of livestock have a tremendous capacity to generate power. For example, a dairy operation produces tons of manure everyday. Instead of becoming an expensive and environmentally difficult by-product to dispose of, manure could easily become the fuel (methane) which continually produces power to serve the farmer’s needs with the excess exported to the electrical grid for other consumer’s. The benefits are multiple: the farmer solves an environmental problem, air and water pollution are reduced, the farmer’s net income rises, their self-generated electrical supply is more reliable and Costa Rica has more renewable electrical power.

And yet while Costa Rica aspires to be a world leader in the movement toward protecting our planet, its government systematically discourages the use of renewable resources by the population. ICE is the only entity that currently enjoys the benefit of tax exoneration on purchases of renewable energy components, and the only one that can legally connect such equipment to the electrical grid. Those few pioneers who have installed small renewable generation systems advise those considering to do the same to keep their plans a secret from ICE in order to avoid bureaucratic obstacles and penalties.

Isn’t it time for a change?

Today private generators operating large wind, hydro and biomass plants contribute approximately 8.1% of the national electricity supply. One very positive effort to increase the contribution of renewable energy in the country’s power portfolio is the launch of a public investigation by ARESEP (the national tariff regulatory agency). Specifically, ARESEP’s expressed objective is to provide economic incentives for renewable generators and to promote greater participation in the production of renewable energy.

In response to the public solicitation from ARESEP, numerous companies in the electric power sector responded, but one was unique. ASI Power, a renewable energy company based in Guanacaste, advocated removing the barriers that discourage homeowners, farmers and businesses from making investments in small-scale and distributed power generation such as small wind turbines, biomass, and solar panels, and adding incentives for this type of investment for those who normally only consume power.

Most importantly, ASI Power requests the development of a streamlined grid connection process and tariffs for ICE and the other power distributors that introduce what is known as ‘net-metering.

What is net-metering and how does it work?

Net-metering encourages small-scale renewable energy producers to feed excess power back into the local electric grid, and to be credited with contributing that power.
It is a system that has been adopted in a number of countries including Canada, Japan, and most recently, Thailand. It has been adopted in the countries listed above because they truly wish to encourage renewable energy production.

Essentially, anyone who invests in a small renewable energy system would be qualified to apply to connect to the ICE grid with a special billing meter, or net-meter, which can rotate in both directions. The net-meter measures normal electricity purchases (imports), but also reverses direction to record excess electricity production (exports). All exports from small renewable generators provide ICE with power they can instantly use to displace more expensive and often polluting generation, as well as avoid approximately 30% losses incurred just delivering power the long distances from their centralized plants, ergo the term ‘distributed generation’.

For example, let’s say a homeowner or small business invests in a wind turbine such as the one pictured. The vertical axis turbine does not disturb neighbors with noise and does not require a separate tower and wires. While the family is away at work, i.e. during the day when ICE typically has their peak electrical demands, only the home’s refrigerator and occasional pump is operating. Therefore, assuming the wind is blowing, power is being exported to ICE for their use to serve other customers. Then, at the end of the day when the family returns to the house to use lights, television and other electrical appliances, the family can consume (import) an equal amount of power credits in the off-peak period. At the end of the month, the electric bill will show the net amount of electricity consumed or exported by the family. If use exceeds generation, payment can be made to ICE, or in the reverse situation, unused credits can be carried over to the following month’s billing period.

All parties benefit from stream-lined interconnect and net-metering policies: ICE receives power without waiting for years to build new plants at the difficult-to-serve boundaries of their network, consumers are motivated to invest in their own renewable generation adding to their long-term comfort and economic security, and the environment is spared the effects of more fossil fuel burning.

These enlightened policies need not undermine ICE’s monopoly. In fact, they are easier to implement with a national monopoly, if that monopoly is flexible enough to be truly responsive to its customer’s needs and will recognize the tremendous potential that new, small-scale distributed generation and advanced metering electronics offer to those willing to invest.

This can truly be a win-win-win situation for ICE, the consumer, the agricultural sector and the environment, and it can happen in a time frame far shorter than any of ICE’s other options for increasing power production, even those from oil-fired plants.

Courtesy by utopia magazine.



En tiempos en los que los precios de los servicios eléctricos aumentan vertiginosamente y los suministros eléctricos son menos confiables, ¿Porqué los que invierten en maneras alternativas de generación eléctrica son tan pocos, a pesar de la abundancia de fuentes posibles que Costa Rica posee? ¿Cómo podremos conciliar la popular imagen naturalista de nuestro país y el profundo deseo de sostenibilidad de muchos, con las políticas gubernamentales que se oponen a la producción de energía renovable en pequeña escala?

Empezando por los más altos niveles políticos, actualmente existe una desconexión entre la ambición nacional por conservar el medio ambiente y las obsoletas leyes y regulaciones que hoy en día dirigen la industria eléctrica, particularmente la producción de energía renovable.

Un claro ejemplo de este hecho es que a pesar de que el Presidente Oscar Arias ha comprometido a Costa Rica a convertirse en el primer país del mundo en alcanzar neutralidad de carbono, el monopolio estatal ICE (Instituto Costarricense de Electricidad) planea incrementar la proporción de electricidad generada a partir de combustible fósil de un 13% a más de un 38%. De esta manera, a pesar de que vivimos tiempos en los que el precio del combustible ha alcanzado niveles a los que nunca antes había llegado, y mientras la mayoría de países intentan reducir su dependencia a este tipo de combustible y limitar sus emisiones invernadero, Costa Rica se dirige en dirección opuesta. Mientras el presidente habla de neutralidad de carbono para el 2021, los planes del ICE hablan de un incremento del 300% de la capacidad de la planta de generación por petróleo para el 2025. ¡Toda una paradoja!

Nuestra creciente población, los cambios en el estilo de vida y la economía nacional exigen astronómicas cantidades de electricidad; el incremento de la demanda se ha  sostenido entre el 5 o 6 % anual. Sin embargo, el auge de la provincia de Guanacaste le ha llevado hasta el 22% en los niveles de creciente demanda. Durante los últimos siete años, y con el fin de satisfacer la esperada triplicación de la demanda eléctrica del país entre el 2006 y 2025, el ICE ha estado gastando el dinero de nuestros impuestos en el sistema de generación alimentado por petróleo, con la excusa de pretender satisfacer nuestras necesidades. La ventaja de este método, comparada con una planta hidroeléctrica nueva, es que la instalación y operación del primero es más rápida y sencilla. Por otro lado las desventajas son numerosas, entre ellas los crecientes precios del combustible, altos niveles de contaminación y emisión de gases invernadero, además del hecho de que enviamos al extranjero el capital de nuestro país en lugar de mantener las reservas monetarias trabajando en nuestra casa, lo que debería motivarnos a adoptar políticas contundentes que regulen este tema.

A pesar de lo anterior, el gobierno actualmente discute seriamente sobre la búsqueda de combustible, tanto local como foráneo, con socios Chinos (quienes, por cierto, no tienen antecedentes por producir combustible de manera armónica y respetuosa con el ambiente); lo que revela que en Costa Rica la toma de decisiones sobre las políticas nacionales de energía se basan en consideraciones políticas a corto plazo, y no en principios de conservación a largo plazo.

Costa Rica no es el único país que enfrenta estos retos, pero probablemente sí sea el único país que los enfrenta poseyendo tan alta disponibilidad de fuentes renovables.

Nuestro sector agrícola, especialmente aquellos dedicados a la siembra de biomasa, tal como caña de azúcar; y granjeros de propiedades ganaderas tienen grandes oportunidades para la producción de energía. Por ejemplo, una lechería produce toneladas de estiércol diariamente. En lugar de ser un subproducto que represente gastos y dificultades, el estiércol fácilmente puede convertirse en combustible que continuamente produzca energía suficiente para que el propietario satisfaga sus necesidades y exporte el excedente a la red de suministro eléctrico para que otros consumidores la utilicen. Los beneficios son múltiples: el granjero resuelve un problema ambiental, reduce la contaminación del agua y aire, el ingreso neto de su propiedad aumenta, su suministro eléctrico es más confiable y Costa Rica cuenta con más energía renovable.

Y sin embargo, mientras Costa Rica aspira a ser un líder mundial en la protección de nuestro planeta, las reglas y políticas actuales desanima a la población respecto al uso de recursos renovables. El ICE es la única organización que actualmente se beneficia de la exoneración de impuestos en la compra de componentes para la generación de energía renovable, y es el único que tiene potestad legal para conectar este tipo de equipo a la red de suministro eléctrico. Los pocos pioneros en la instalación de pequeños sistemas de producción de energía eléctrica aconsejan a quienes consideran hacerlo que mantengan sus proyectos a escondidas del ICE para lograr evitar obstáculos burocráticos y penalidades.
No consideran que ya sea tiempo de cambio?

Hoy en día, generadores eólicos privados y las plantas hidroeléctricas y de biomasa contribuyen un 8.1% en la producción de energía nacional; aproximadamente. Uno de los esfuerzos positivos hacia la producción de energía renovable de parte de la administración de nuestro país fue el lanzamiento de una investigación pública dirigida por la ARESEP (agencia que regula las tarifas nacionales). El objetivo específico de la ARESEP es proveer iniciativas económicas para la producción de energía renovable, y promover mayor participación en la producción de la misma.

Como respuesta a la solicitud pública de la ARESEP, numerosas compañías del sector de producción eléctrica respondieron, pero una de las respuestas llamó la atención. ASI Power, una compañía de producción de energía renovable ubicada en Guanacaste recomendó eliminar las barreras que desaniman a los propietarios, granjeros y comercios a invertir en la producción de energía renovable en pequeña escala tales como turbinas eólicas, biomasa y paneles solares, y en cambio ofrecer incentivos para atraer inversionistas que hasta el momento lo único que hacen es consumir electricidad.

Más importante aún, ASI Power solicita que se desarrolle un proceso para la instalación de una red de suministro y las respectivas tarifas, para uso del ICE y otros distribuidores eléctricos que introducen lo que se conoce como un net-metering, es decir, una red donde se puede extraer electricidad y también aportarla.

Qué es net-metering y cómo funciona?

Net-metering insta a los pequeños productores de energía eléctrica a alimentar la red de suministro local con el excedente de su producción, y recibir remuneración por su contribución. Este es un sistema que se ha adoptado en muchos países, incluyendo Canadá, Japón, y recientemente Tailandia. Ha sido adoptada ya que estos países verdaderamente desean fomentar la producción de energía eléctrica renovable.

Básicamente, cualquiera que invierta en un sistema pequeño de producción de energía renovable aplica para conectarse a la red de suministro del ICE con un sistema de contabilización especial, o net-meter, que funciona en ambas vías. Este sistema contabiliza el consumo de energía regular (importaciones) y registra el excedente de producción de energía en la dirección opuesta (exportaciones). Todas las exportaciones de pequeños generadores proveen al ICE  de energía que este puede utilizar inmediatamente para reducir y desplazar el uso de energía generada con altos costos y altos niveles de contaminación; así mismo, le permite evitar las pérdidas de hasta un 30% que genera el abastecimiento de electricidad a zonas que se encuentran ubicadas a larga distancia de las plantas centrales; de allí el término “generar para distribuir”.

Por ejemplo, pensemos en un propietario o pequeña empresa que invierte en una turbina eólica tal como la de la fotografía. El eje de turbina vertical no molesta a los vecinos y no requiere de cableado o infraestructura adicional. Mientras la familia está realizando sus labores, por ejemplo durante el día cuando el ICE recibe mayor demanda eléctrica, solamente el refrigerador y bombas ocasionales están operando en muchos hogares. En estas circunstancias, asumiendo que haya viento, se está exportando electricidad al ICE para que sea utilizada por otros consumidores. Al final del día, cuando la familia regresa de sus labores a utilizar las luces, televisión y otros aparatos eléctricos, ellos pueden hacer uso de (importar) una cantidad equivalente a la exportada que tendrán a favor para consumir durante las horas de poca demanda. Transcurrido el mes la cuenta por electricidad mostrará la cantidad total de energía consumida (importada) por el cliente. Si el consumo excede la producción, la diferencia debe ser cancelada al ICE; en caso contrario, los créditos que no se hayan utilizado serán acreditados a su cuenta del mes próximo.

Todos los participantes se benefician de la interconexión de redes suministradoras y las políticas de net-metering. El ICE recibe energía sin tener que esperar por años para la edificación de nuevas plantas, los consumidores son motivados a invertir en su propios sistemas de producción de energía que les permiten disfrutar de conveniencia y economía a largo plazo y el medio ambiente recibe un descanso de perjudiciales prácticas, tal como la generación por petróleo.

Estas ilustres políticas deben respetar el monopolio del ICE. De hecho, es más fácil implementarlas a través de un monopolio nacional si ese monopolio es lo suficientemente flexible como para ser verdaderamente receptivo de las necesidades de sus consumidores y reconocer el tremendo potencial que ofrecen los nuevos sistemas de producción a pequeña escala y los avanzados sistemas electrónicos de medición a aquellos interesados en realizar este tipo de inversión.

Esta propuesta puede ser una verdadera ganancia para el ICE, el consumidor, el sector agrícola y el medio ambiente y puede desarrollarse en menos tiempo que cualquiera de las otras opciones de la institución que intentan aumentar los niveles de producción, incluso aquellas que involucran plantas de alimentado a petróleo.

Cortesía de revista utopía.